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Estimating the geographical distribution of diseases: a statistical problem

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1. Estudio de la distribuci´on geogr´afica de enfermedades

en ´areas peque˜nas

La aplicaci´on de m´etodos estad´ısticos para el estudio de la variabilidad geo-

gr´afica de enfermedades ha despertado gran inter´es durante las dos ´ultimas

d´ecadas. Esta corriente metodol´ogica ha alcanzado gran popularidad dentro del

marco de la Epidemiolog´ıa, cuyo principal objetivo es “El estudio de la dis-

tribuci´on y determinantes de los estados o eventos relacionados con la salud en

poblaciones espec´ıficas y la aplicaci´on de este estudio al control de los problemas

de salud” (Last, 2001). Dentro de este estudio se incluye el estudio del espacio,

y la Epidemiolog´ıa espacial es la encargada de estudiar particularmente c´omo

influye este factor en la aparici´on y distribuci´on de las enfermedades.

El estudio de la distribuci´on geogr´afica de las enfermedades persigue la de-

terminaci´on de las localizaciones concretas de cierta regi´on de estudio que pre-

sentan un mayor riesgo para dicha enfermedad. El an´alisis de dicha distribuci´on

permite, por un lado, la formulaci´on de hip´otesis etiol´ogicas de diferente ´ındole

(medioambientales, sociales, econ´omicas, . . . ) que determinan la frecuencia de

aparici´on de dicha enfermedad. Por otro lado, este estudio de la distribuci´on

espacial del riesgo tambi´en permite llevar a cabo la vigilancia epidemiol´ogica de

dichas enfermedades mediante la detecci´on de desigualdades geogr´aficas cuyo

conocimiento puede ser ´util para la planificaci´on de actuaciones por parte de las

autoridades sanitarias competentes.

Para cumplir con dicho objetivo podremos disponer de datos de salud en

distintos formatos. En concreto, suele ser habitual disponer de datos agregados

(n´umero de casos observados) para un conjunto de unidades geogr´aficas en las

que se divide la regi´on de estudio como podr´ıan ser provincias, municipios o

secciones censales. As´ı, podr´ıamos disponer, por ejemplo, del n´umero de casos

de cierta enfermedad diagnosticados durante un periodo concreto de tiempo

para cada unidad de estudio (incidencia de la enfermedad), o el n´umero de

muertes producidas por dicha enfermedad (mortalidad). El conjunto de t´ecnicas

estad´ısticas adecuadas para el estudio de este tipo de datos agregados se conocen

como t´ecnicas de Disease Mapping o de Cartografiado de Enfermedades. Estas

t´ecnicas han supuesto uno de los ejemplos m´as productivos de interacci´on entre

el ´ambito de la Estad´ıstica y la Epidemiolog´ıa, dando pie a una extensa literatura

con un gran n´umero de publicaciones en ambos campos.

El estudio de la distribuci´on geogr´afica de enfermedades a partir de datos

agregados presenta, sin duda, grandes ventajas que hacen su uso particularmente

com´un. Por un lado tenemos el bajo coste que conllevan habitualmente dichos

estudios ya que hablamos de datos que son recopilados rutinariamente por un

gran n´umero de instituciones estad´ısticas o sanitarias. Valga como ejemplo las

estad´ısticas de mortalidad que elabora el Instituto Nacional de Estad´ıstica (INE)

que registra la mortalidad para un gran n´umero de causas a distintos niveles